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美国专利史之:国家支持的专利联盟

【摘要】:
爱迪生时代的发明家都热衷于保护自己的创新成果,他们执著并系统地为自己所做的任何一个微小的改进发明都申请了专利,在各个创新领域形成了“专利丛林”。为了解决专利丛林影响制造生产的问题,在政府的支持下,某些大企业享受最优惠政府资源和垄断利益,最具典型性的就是通用电气公司和西屋电气成立的专利审核委员会。  在电流之战中失利后,爱迪生被踢出通用电气公司,新的通用公司开始涉足交流电业务,与西屋电气正面交火,形

  爱迪生时代的发明家都热衷于保护自己的创新成果,他们执著并系统地为自己所做的任何一个微小的改进发明都申请了专利,在各个创新领域形成了“专利丛林”。为了解决专利丛林影响制造生产的问题,在政府的支持下,某些大企业享受最优惠政府资源和垄断利益,最具典型性的就是通用电气公司和西屋电气成立的专利审核委员会。

  在电流之战中失利后,爱迪生被踢出通用电气公司,新的通用公司开始涉足交流电业务,与西屋电气正面交火,形成了密集的专利侵权诉讼纠纷。专利战阻碍了两家公司的新产品开发,诉讼的巨额支出也让两家公司不堪重负。美国联邦政府开始关注此事,参与寻找解决方法,以减少专利诉讼数量,保证美国社会稳定的电力供应。

  经过联邦政府的允许,从1896至1911年,通用电气和西屋电气联合建立了“专利审核委员会“。该委员会的职责主要有两个。职责之一是保护两家公司的专利资产。当新的电气领域的专利申请时,申请资料会被迅速送到专利审核委员会,由委员们来决定这一专利是否与通用或西屋的专利冲突。如果申请的专利被认为与以上两者拥有的专利相冲突,审核委员会就立即采用法律手段阻止新专利的审核授权。职责之二是购买或者获取新专利的许可。委员会如果发现新的专利申请有创意、不易被无效,就会派出代表努力争取购买这一专利。如果发明者拒绝出售专利,委员会有时会决定诉诸于法律,提出各种或有或无的在先技术纠缠不休,通过各种法庭裁决限制此专利的自由转让。在大多数情况下,发明者缺乏长期诉讼所需要的资金,最后只能以很低的价格将专利转让给通用或西屋。

  通用电气和西屋电气拥有的爱迪生和特斯拉的基础专利非常强大,加上上述流氓手段的强取豪夺,专利审核委员会形成了强大的专利储备,开始采用各种方法垄断市场获得利益。单个的电灯制造商与这两家企业竞争起来非常困难。因此,一些小的生产商联合起来,在1901年成立了全国电灯协会(NELA)。

  迫于各种压力,两大巨头没有向这一组织发动专利进攻,而是采用怀柔手段,通过颁发许可证来控制这个组织。它们允许协会成员使用通用电气和西屋电气的专利来进行产品生产,条件是它们必须遵守特定的规则——包括它们采用的品牌、生产量、价格、销售市场等。

  在两大巨头的控制下,那时所有在美国销售的电灯泡均是马自达品牌,马自达就是波斯摩尼教中的“光明之神”。当时美国市场有三种马自达品牌:通用电气单独使用“爱迪生马自达”;西屋电气单独使用”西屋马自达”;其他30个NECA成员使用共同使用“全国马自达”。

  前两个品牌可以独立制定销售战略,独立定价,自行决定出口灯泡。“全国马自达”由两大巨头分配生产数量的配额、决定灯泡的销售价格,并禁止它们将产品出口到海外,这样就能够确保灯泡的高价,保证两家垄断巨头获得超额利润。

  1911年,在反托拉斯调查的压力下,专利审核委员会和全国电灯协会被解散了。

  以今天的标准来衡量这种做法无疑存在垄断嫌疑,但在那个历史时期却是合法的,也为华盛顿政府所支持。

  尽管诸如专利审核委员会那样的组织不再存在,通用电气公司这样的大公司一直力争通过法律途径有效地保护自己的专利垄断权利。大公司一直信奉一个事实:小公司将很难承担涉及专利之争的法律成本。

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