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专利运营:从FingerWorks的成功说起

【摘要】:
近几年来,专利运营的概念在领域内频繁被人们提起。前些日子小米收购微软专利、华为和苹果签署专利交叉许可协议等消息传出,专利运营的概念也再度升温。南京华讯美国专利觉得不可否认像小米、华为这样的大型科技企业在专利交易和授权领域的动作是值得关注的案例。在国内专利运营一直以来“雷声阵阵雨点寥寥”的局面里,这样的事件也的确能够吸引人们的注意。  什么是专利运营?  什么是专利运营?这是个见仁见智的问题。英语中

  近几年来,专利运营的概念在领域内频繁被人们提起。前些日子小米收购微软专利、华为和苹果签署专利交叉许可协议等消息传出,专利运营的概念也再度升温。南京华讯美国专利觉得不可否认像小米、华为这样的大型科技企业在专利交易和授权领域的动作是值得关注的案例。在国内专利运营一直以来“雷声阵阵雨点寥寥”的局面里,这样的事件也的确能够吸引人们的注意。

  什么是专利运营?

  什么是专利运营?这是个见仁见智的问题。英语中没有能和中文“专利运营”完全对应的一个表达,比较接近的是“Patent Monetization”,直译为“专利货币化”。在我看来,专利运营简单来说就是通过专利获得收入,其主体可以是个人,也可以是企业、高校或研究机构等实体。

  如果以“Patent Monetization”为标准来理解,小米收购微软专利的行为并不属于专利运营,因为收购专利给小米带来的是资产而非直接的金钱收益,而华为和苹果的交叉许可则是典型的专利运营。不过,尽管华为和小米的案例都有值得关注的点,但它们都属于典型大企业的专利策略行为,在国内创新创业呼声高涨的今天,人们也许更应该关注初创或中小企业的专利运营,它们做专利运营的模式和成功与否,才能更为准确地反映国内专利运营领域的大环境。在美国,初创或中小企业的专利运营十分活跃,对国内应该也有可借鉴的地方。

  FingerWorks的成功之路

  实例最有说服力。人们都知道多点触屏控制(Multi-Touch,简称多点触控)是苹果很多产品的特色功能之一,却不知道它的产生与中小企业的专利运营有着密切的联系。1998年,特拉华大学的两名技术人员Wayne Westerman和John G. Elias发明了多点触控技术,其后不久,他们注册成立了一家小公司开始创业。这家名不见经传的公司叫FingerWorks。

  出于对自身技术成果的看重,Westerman和Elias通过特拉华大学聘请了非常专业的代理人为他们制定了专利申请策略并撰写递交了相关专利申请。代理机构利用美国专利申请的续案制度[1],始终保持在美国专利局中有至少一份专利申请在进行,将自己的核心发明做了良好的美国专利申请与布局保护。

  不过,FingerWorks前几年的发展却并不顺利。在90年代末,那时流行的触屏产品主要是液晶类的单点触控技术,多点触控技术的发明在当时的硬件条件下还难以做出真正成熟且廉价的产品。2000年时的FingerWorks和很多初创企业一样,还在为公司到底做出什么样的产品和如何融资而发愁。偶然的机会,他们在一次投资人会议上遇到了一位精于商业运营的投资人Jeff White,后者在看了他们的技术演示及专利情况后提出加入,并许诺可以帮助他们盈利,条件是由自己负责公司管理和运营。在Jeff White的操持下,FingerWorks与IBM、微软、NEC、苹果等企业开始了接洽。

  苹果在当时正在开发为Mac台式电脑设计的触控板产品Trackpad,FingerWorks的出现正中其下怀,苹果还意识到多点触控在手机上也可以有广阔的应用。在了解FingerWorks的专利布局情况之后,2005年苹果完成了对FingerWorks的收购,而从苹果谋求专利授权到收购FingerWorks只隔了不到8个月。

  两年后的2007年1月,乔布斯对外发布了第一代iPhone,多点触屏技术也成为这款手机最引人注意的技术亮点之一。而FingerWorks的团队也获得了不菲的收益。创始人Westerman和Elias如今都成为了苹果非常成功的技术管理层,Jeff White则成为运营专家见诸报端。苹果在后来则不断为这一技术在美国、日本、欧洲、韩国等国家和地区就不同的创新点申请新专利,至今已衍生出一个近两百件的专利家族,牢牢地将多点触控技术的核心专利控制在自己手中。下图为苹果在美国申请的专利:

  回顾这个故事,人们可以在其中发现很多与专利运营有关的亮点。

  可以假设:如果由FingerWorks自己去开发多点触控技术的相关产品,这个只有寥寥数名员工的企业会如何?在90年代末的硬件环境里,这个小企业很可能坚持不到成熟的产品面世。

  而如果FingerWorks创始初期并没有对自己的核心技术做好专利保护,是否能引来Jeff White的加入?是否还会有后来苹果谋求授权乃至收购这家公司?我想答案也很显然。

  今天来看,收购FingerWorks对双方来说显然是双赢的结果,而这一结果的达成,拥有核心技术且做好专利保护,则是最为重要的条件。如今的市场上早已没有了FingerWorks,但它成功了吗?我想是的。从某种意义上说,FingerWorks的成功恰恰是一场专利运营的成功——拥有核心专利,并以此作为企业最具价值的资产实现收益。

  故事讲完了。南京华讯美国专利认为今天的中国,创新创业的环境正在逐步优化,专利运营作为一个新概念也正影响着领域内外的创业者们。对于拥有核心技术的初创企业来说,借鉴FingerWorks这样先例应该会有其积极意义。希望在未来的国内也会涌现出很多类似FingerWorks这样的案例,那时国内的专利运营环境会远比今天要好。

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